К социальным инновациям относятся новые стратегии, концепции, идеи и организации, которые удовлетворяют любые социальные потребности – от условий труда и образования до развития сообществ и здравоохранения, способствуя расширению и упрочению гражданского общества.

Социальные инновации могут быть связаны с инновационными социальными процессами, такими, как  методы и технологии источников открытого доступа. С другой стороны, они ассоциируются с такими социально-ориентированными новшествами, как микрокредиты и дистанционное обучение. Концепция «социальные инновации» применима к социальному предпринимательству (предпринимательство не обязательно должно быть инновационным, но оно может быть проводником инноваций), имеет отношение к процессам модернизации государственной политики и управления. Социальные инновации могут иметь место в государственном секторе, в коммерческом, некоммерческом и общественном секторах, а также в сферах взаимодействия между ними. Большое количество исследований посвящено созданию условий для межсекторального сотрудничества, нацеленного на социальные преобразования. Социальные инновации приобретают все большую значимость в научно-образовательной среде. 

Для периода 2000-х характерны такие проявления социальных инноваций, как блоги и веб-сайты, а также организации, ведущие свою деятельность на стыке академических исследований и практической реализации.

Основные направления включают:

v Инновации в сфере государственных услуг

v  Социальное предпринимательство, проявляющееся в создании новых социально-ориентированных организаций.

v  Бизнес – особенно в сфере оказания услуг.

v  Источники открытого доступа, благодаря которым интеллектуальная собственность становится всеобщим достоянием.

v  Комплексные адаптивные системы со встроенными механизмами, позволяющими адаптироваться к изменяющимся условиям.

v  Коллективный подход, позволяющий объединить усилия всех заинтересованных сторон, например, акционеры и менеджеры, совместно принимающие решения о развитии бизнеса, или бизнес, взаимодействующий с органами государственного регулирования в целях совершенствования законодательства. 

v  Распространение (диффузия) инноваций, проявляющееся в открытии новых областей применения и совершенствовании инноваций, продолжающихся после их внедрения.

v  Локальные аспекты, создающие благоприятные местные условия для внедрения инноваций.

v  Институциональная поддержка на правительственном уровне, политическими и общественными деятелями, фондами, партнерскими организациями, объединяющими средства, предоставляемые государственным, частным и корпоративным секторами.

Социальные инновации не менее важны, чем экономические, а порой даже важнее.

Современные органы управления нуждаются в инновациях. Сегодня мы имеем то, что было придумано сотни лет назад.

В интеллектуальной организации производительность системы обеспечивает производительность труда  отдельно взятого сотрудника. В структуре традиционной рабочей силы работник обслуживает систему. В структуре интеллектуальной рабочей силы система сама должна обслуживать работника.

Сложно переоценить важность умения концентрироваться на продуктивности труда интеллектуального работника. Ведь решающей характеристикой интеллектуальной рабочей силы является то, что интеллектуальный специалист воплощает собой не труд, а капитал.